英语词汇研究的乐趣

  我常叹芸芸众生中多数人学英语背单词是不得已而为之,以此为苦;当然也有以此为乐者,但只是零星少数。我虽幸属于后者,但独乐乐,不如众乐乐。所以写下一些文字,想与大家分享一些词汇研究的快乐。

  在词汇学习中最能使人兴趣盎然是词源学和单词所承载的文化。英语中80%是外来词汇,是一种典型的大杂烩语言,其中古希腊语和拉丁文占了很大的比例,所以古希腊和古罗马人的言行风俗对英语词汇的影响相当深远。例如:在没有电视、DVD、电脑的晚上,在无法QQ、CS、连连看的古代,最能引起古人们兴趣的莫过于广阔神秘的星空了。当他们在夜里仰望星辰,遐想联翩之际,当古罗马星象学家astrologist凝神苦思,演算帝国命运之时,单词consider产生了。con-指together一起,sider指星星。源于拉丁语“和星星在一起,观测星辰”之意。古人们通过观测星象来推测人间的吉凶祸福。如同现代人有通过看黄历来考虑什么日子益婚丧嫁娶一样。所以古人们观测星辰的这一动作,就是我们现在常说的consider考虑。如果在夜观天象时人们突然发现,亘古不变的一颗星辰今夜偶有偏移,那叫做星位不正,主大凶。这种思想体现在另一个单词disaster上。前缀dis表否定,而aster的字母组合表示星星,如asterisk指“*”号;asteroid 指“小行星”。那么disaster即是星星不见了,星位不正,现在我们背诵的词义是灾难、灾祸。


  古文明的发源总离不开大江大河,古时的交通也以水路为主。了解这一点,我们再来看单词rival(竞争者,作动词指竞争)。它和river形似而有渊源。rival来自拉丁语rivalis,意为“住在河对岸的人,共饮一江水的人”。你很可能会想到我国古诗中“我住长江头,君住长江尾。日日思君不见君,共饮长江水”所表达的相思情意,而真实的情况是:古往今来,一江一河的占用权、用水权、捕鱼权曾使多少近邻变成了竞争对手。rival是指一种原始的竞争关系。

  古人们通过河道往来必然离不开船,而最原始的船当让就是一块浮于水面的木头了。看看这两个单词embark(上船、上飞机、着手、从事)和aboard(在船上、在飞机上、在车上)。embark一词中bark指“树皮”。在这里,bark由树皮引申为木头。当古人从岸边跳上水中的一块木头时,就是em (in)+bark,上船。同样,board指木板,前缀a-指on,所以aboard,在一块木板上,即是在船上。到了现代引申为在各种交通工具上。

  随着这块bark和board的不断改进,古代的船慢慢多了桨、帆、桅杆,可以扬帆远航了。桅杆其实就是一根长长的原木log,水手们在这根木头上刻下一道道的印记代表在海上航行的天数。所以log既有“航行日志”的含义,又有“木材”的含义。比如logging industry就是“伐木业”;而网络上流行的Blog(博克),即是Web Log(网络日志)的缩写。

  水手们在桅杆上刻下的印记叫做scale。scale是典型的一词多义,作名词表示“刻度,衡量,规模,刻度尺,台秤,天平,鳞片”;作动词有“攀登,测量”等词义。怎样准确掌握?记住它的原始词义“刻度”即可。古人在树上划一道道的刻度,记录自己有多高,那是最原始的“秤,测量”的含义。古人把鱼捞起来一看“哇,这种动物刻痕累累,身体上自带刻度!”要想攀登一座高山,古人没有工具,只能借助山壁上的一道道刻痕,用手扣住石缝往上爬。所以scale有“攀登”之意。

  一词多义的现象在英语词汇的学习中给大家带来了诸多不变。“这个单词我背过,但在阅读理解文章中,它的含义不是我背过的那一个。”那么是不是需要把这个单词在字典中所列出的所有中文词义通通背掉才算真正掌握呢?当然没有必要啦,英语词汇学Lexicology中对多义词的词义有一种分法:原始词义(Primary meaning)和派生词义(derivative meaning)。原始词义指词最初的意思,词的本义;其余的全都是派生意义,又可称之为转义。所以大家在掌握多义词的时候要注意体会它的原始词义,牢牢地记住它的本义之后,即可顺藤摸瓜,理解其余的词义了。

  在英语的学习和教学中,我最喜爱探究的是希腊和罗马神话对英文单词的影响。那些动人的传说总是能让我忘掉时间的流逝,神游万里。就像一种语言和其对应的文化是不可分割的一样,众多的神诋和英语单词也有着千丝万缕的联系。请原谅我不再另费笔墨详细解释,我就偷懒一下,直接从拙着《雅思词汇真经》一书中摘录一部分词汇注释与大家分享:atlas(地图、地图集)。Atlas是希腊神话中泰坦(Titans)巨神之一,因背叛宙斯(Zeus)被罚在世界的西边尽头以双肩扛天。16世纪地理学家麦卡脱把Atlas擎天图作为一本地图册的卷首插图。后人争相效仿,即得此意。另外,大家也猜到Atlantic(大西洋)一词的来历了吧。

  chronic(慢性的)字根chron指“时间time”。来自希腊神话中宙斯(Zeus)他爸的名字:Cronos。该神害怕自己的子女反抗自己,曾吞食了自己的后代,就象时间的无情,吞噬一切。chronic耗费时间的,慢性的;chronology年代学,年表。

  erotic(色情的)。erotic源自希腊神话中爱神Eros厄洛斯,是一位带有双翼的美少年,相当于罗马神话中的Cupid丘比特。不管是Eros还是Cupid,成天不爱学习,在天上飞来飞去练习射箭,搞得大家人心惶惶。所以他们派生出的单词都含贬义:erotic 色情的;cupidity 贪心,贪婪。

  flora(植物)。源自古罗马神话中的花神Flora芙洛拉。她嫁给了西风之神Zephyr,丈夫送给她了一座满是奇花异草的园子。春天时,Flora和丈夫Zephyr会手挽手在园子里漫步,他们一路上走过的地方百花齐放。英文单词flower, flour, flourish, floral, florist和美国的Florida州都和她有关系。

  galaxy(星系,银河)源于希腊语galakt指“牛奶的”,所以银河也被称为奶路“the Milky Way”。希腊神话中天后Hera的奶汁很神奇,有长生不老之功效。而她的老公Zeus(宙斯这哥们儿在传说中总有外遇)有一私生子Hercules。Zeus偷偷地把Hercules放在熟睡的Hera身旁,让孩子吮吸奶汁,谁知孩子吮吸太猛,惊醒了Hera,她发现吃奶的不是自己的儿子,便把孩子推开。因用力太猛,奶汁直喷上天,便成了Milky Way。而Hercules因为吃过Hera的奶汁,后来成了永生的大力神。看看Disney的动画片Hercules,猜猜单词herculean的含义。

  hygiene(卫生)。源自希腊健康女神Hygeia,她的形象是个年轻女子,身着白色长衣(白大褂),头戴祭司冠,用饭碗喂着一条蛇。她的老爸医神Aesculapius则经常拿着有巨蛇盘缠的手杖‘怎么越说越像欧阳锋?’。手杖象征知识、权威,蛇象征医学。所以蛇与手杖已成为国际通行的医药卫生标志,不信,看看任一个医药大学的校徽。

  mint(造币厂)希腊神话中的天后赫拉Hera在罗马神话中名字变成了Juno Moneta。她曾多次警告罗马人即将出现的危险,帮助他们渡过难关,成为了罗马人的警告女神。罗马人为Juno Moneta建了一座神庙,后来又把造币厂设在了神庙里,希望女神能守护他们的财富,同时随时警告他们不为金钱所迷失。英语中money和mint都是源自女神的姓氏Moneta。可现代人有多少能记得手里的money有“警告”的含义呢。

  volcano(火山)。来自神话中铁匠兼火神Vulcan,他的妻子是鼎鼎大名的美神Venus。后来美神爱上了战神帅哥,红杏出墙,还生下了私生子丘比特!Vulcan招惹不起强大的情敌,只好躲在地底下打铁。某日,胸中的怒火、妒火和炉火同时喷发,火山爆发,volcano。

  psychology(心理学)。psycho-表示“灵魂,精神”,源于一则美丽的古罗马传说:凡人少女Psyche和爱神丘比特Cupid相恋,每晚在一座宫殿里相会。Cupid一再嘱咐不要探究他的身份,不要窥看他的容貌。Psyche忍不住好奇,一天夜里在他熟睡时点上蜡烛偷看,方知与她相爱之人竟是众神中最俊美的爱神。她惊喜交加,手不禁一颤,一滴烛油滴落,Cupid顿时惊醒,旋即离去,从此不见。Psyche 悲恸欲绝,悔恨不已,开始四处漂泊,寻找情人。后经历了无数折难之后终于与Cupid重聚,结为夫妇,并成为灵魂、精神之神。送给大家一句话:Love could not dwell where there is no trust. (Cupid离开Psyche时如是说)
 

作者:刘洪波


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